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学外语并非越早越好 ——从语言习得研究看儿童的外语学习
2017年02月26日 09:04 来源:光明日报 作者:朱佳蕾 赵蓉晖 字号

内容摘要:改革开放30多年来,外语教育规模不断扩大,学习外语的人数接近4个亿。众多外语教育机构和幼儿园提供的面向2至6岁儿童的幼儿英语课程、中英双语教学成为吸引家长的金字招牌,面向更低龄儿童的婴儿英语教育也已经不是新闻。即使保证在课堂上使用双语教学,也难以在语言信息的输入量上与自然环境下接收到的输入量相提并论,这不仅是因为课堂上的语言输入量有限,而且因为外语学习者很少会在课外使用外语。而在外语学习中,指出和纠正语言错误是重要的教学环节,这就使外语学习中学习者接受的信息和学习母语及二语时很不相同。不当的教学方式可能会挫伤孩子的积极性,使其对外语学习产生抵触情绪,这不仅不能使其有效地学习外语,反而可能让他心生厌恶,即使到了成年期也有意无意地逃避外语学习,这样的例子在实际生活中并不鲜见。

关键词:外语学习;英语;母语;研究;教育;课堂;口语;语言习得;双语教学;课程

作者简介:

  外语教育是我国教育体系中涉及对象最广、教学持续时间最长的一项内容。改革开放30多年来,外语教育规模不断扩大,学习外语的人数接近4个亿。英语教育不仅在各个学校教育阶段普及,而且有向更早期婴幼儿阶段蔓延的趋势。众多外语教育机构和幼儿园提供的面向2至6岁儿童的幼儿英语课程、中英双语教学成为吸引家长的金字招牌,面向更低龄儿童的婴儿英语教育也已经不是新闻。双语亲子班、婴儿英语早教甚至英语胎教……琳琅满目的课程、教材,不仅体现了英语教育市场的繁荣,更反映了对英语学习的强大社会需求。这种需求的背后,不单有望子成龙的拳拳父母心,还有人们“学外语越早越好”的观念。那么,外语学习真的越早越好吗?我们将依靠语言习得研究的成果来回答这一问题。

  自然环境的语言习得“越早越好” 

  自然环境下的母语和二语习得的确是“越早越好”,双语环境对提高儿童的语言和认知能力是有益的,这是由儿童在自然环境下学习语言的特点所决定的。

  儿童是学习语言的“专家”,无论生长在哪个地区,接触哪种语言,只要没有身体和心理上的障碍,任何儿童都可以在很短的时间内毫不费力地习得自己的母语。

  此外,儿童语言习得还受制于“关键期”。“关键期”就像生理期一样,由人的生物钟决定,与大脑发育有关。超过“关键期”以后,儿童学习语言的能力就急剧降低。对从小离群索居的孩子和受虐儿童的研究发现,儿童在过了“关键期”之后再习得语言几乎是不可能的。另有针对移民的研究表明,学习目标国语言的时间越早,学习的效果越好。

  对学习双语的儿童来说,他们在开始阶段的语言处理能力不如单语儿童和学习第二语言的成年人,这也许是由于大脑中两种语言系统相互干扰造成的。但从长远来看,他们最终都可以成功地习得两种语言。有意思的是,恰恰是这种双语干扰给了双语者“磨炼”大脑的机会,使得他们在一些认知能力上比单语的同龄人表现得更好。

  外语学习和自然环境二语习得不同 

  上述关于儿童语言习得的研究结果是否也适用于外语学习?答案是否定的。

  在自然环境(即目标语环境)下习得第二语言和在人为制造的课堂环境中学习外语有以下差异:

  第一,自然环境下的语言输入量远远超出课堂环境。即使保证在课堂上使用双语教学,也难以在语言信息的输入量上与自然环境下接收到的输入量相提并论,这不仅是因为课堂上的语言输入量有限,而且因为外语学习者很少会在课外使用外语。

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